如果把赤道比作地球的「腰」,那麼它的周長可以看作地球的「腰圍」。美國研究人員的最新觀測顯示,地球近幾年來呈現出「發福」的趨勢,它的「腰圍」正在慢慢變大。

  地球其實並非標準球體,而是赤道略鼓、兩極稍扁,形狀有點象個南瓜。美國宇航局戈達德航天飛行中心的研究人員在新一期《科學》雜誌上報告說,他們對衛星觀測數據進行分析後發現,地球「腰圍」在1998年以來以極其緩慢的速度持續變「粗」。他們在研究中藉助了9顆衛星在過去25年間所收集的數據,其中包括地球引力對這些衛星的運行軌道所產生的影響,以及地球自轉軌道出現的變化。

  此前的研究曾表明,地球的「腰」一直在變細,據分析這是上一個冰期以來地球極地冰蓋的融化所致。極地冰蓋的融化會使得其下面的陸地隆起,地球質量出現重新分配,從而導致地球的地幔出現某種「反彈」效應,結果是地球「腰圍」不斷縮小。但是這個趨勢在1998年發生了逆轉。

  地球「腰圍」近年來突然變大的原因目前尚不清楚。研究人員的測算表明,無論是全球海平面的上升,還是冰川的加速融化,都無法解釋地球爲什麼會「發福」。他們推測說,這一現象有可能與地球的地核和地幔交界處質量發生轉移有關。