據說第一個研究這個問題的,是古希臘的航海家彼費。後來,英國物理學家牛頓發現了萬有引力,爲揭穿潮汐的祕密提供了科學依據。現在知道,引起潮汐的原因主要是由於受月球的「引潮力」引起的。這個引潮力是月球對地面的引力,加上地球、月球轉動時的慣性離心力所形成的合力。

  地球每天自轉1周。一天之內,地球上任何一個地方總有1次向著月球,1次背著月球,所以地球上絕大部分的海水,每天總有2次漲潮和2次落潮,這種潮稱爲半日潮。而有一些地方,由於一些局部地區性的原因,在一天之內只出現1次高潮和i次低潮,這種潮稱爲全日潮。

  不但月球能對地球產生引潮力,而且太陽也能產生引潮力,雖然比月球的要小一些,只有月球引潮力的5/11,但當它和月球的引潮力疊加在一起的時候,就能推波助瀾,使潮水漲得更高。每月的朔(農曆初一)和望(一般是農曆十五,有時候是十六,甚至是十七)的日子裡,月球、地球和太陽在一條直線上,那時月球和太陽的引潮力加在一起,力量就特別大,出現大潮;在上弦月(農曆初七、初八)和下弦月(農曆廿二、tl–~)的時候,月球、地球和太陽不在一條直線上,而成了一個90度的角,太陽的引潮力抵消了一部分月球的引潮力,所以出現小潮。

  海水的漲落與鹽業、漁業、航行都有緊密的聯繫。現在人們已經摸到了海水漲落的規律,任何地方、任何日子的潮水情況,都能精確地預報出來。海水的漲落,蘊藏著巨大的能量,現在,人們還建立了潮汐發電站,讓潮水來發電哩!