河狸又叫海狸,是一種半米多長、20千克重的中小型動物。它的最大特點是善於修建堤壩,因此被人稱爲「動物工程師」。

  河狸通常在森林地區的河邊築穴居住,爲了不使巢穴被河水沖走,它便養成了在巢穴外築堤壩的習性。

  對個頭不大的河狸來說,在河中建造一條堤壩是件大工程,就像人類從事建築工程一樣,河狸首先要準備好足夠的建築材料。築壩的第一步是伐木,河狸利用它那鋒利的門牙,將森林中靠近河邊的樹木齊根啃斷。然後選擇好方向,讓樹木倒向河中,並利用水流把它運到圍堤的地點,再將樹幹垂直地插進水下的泥土中當做木樁。接著,河狸再運來較細的樹幹、石子、淤泥等材料,堆積在一起成爲堤壩。動物學家在考察河狸築壩時發現,「動物工程師」建造出的最大堤壩足有180米長、6米寬、3米高。

  當堤壩建成之後,壩內的這部分水域就變成一個平靜的小湖,這時候再在此處的洞岸淺灘處築巢,就用不著擔心受到河流的衝擊了。

  河狸建造的堤壩一代一代地往下傳,並不斷地得到維護修繕。由於水位會不斷發生變化,壩的高度也會相適應地跟著升降。如果壩內的水位升高,有可能把巢穴淹沒時,河狸就會將壩降低一些,讓水溢出去。如果堤壩受到了嚴重損壞,河狸就會召集同夥對堤壩進行搶修。