冬眠,是動物避開寒冬食物匱乏的一個「法寶」。

  冬天一到,刺蝟就縮進泥洞裡,蜷著身體,不食不動。它呼吸極其微弱,心跳也慢得出奇,每分鐘只跳10~20次。如果把它浸到水裡,半小時也死不了。可是一隻醒著的刺蝟,浸在水裡2〜3分鐘,就會淹死。

  冬眠時,動物的神經已經進入麻痺狀態。有人曾用蜜蜂進行試驗,當氣溫在7〜91時,蜜蜂的翅和足就停止了活動,但輕輕觸動它時,它的翅和足還能微微抖動;當氣溫下降到4〜6尤時,再觸動它卻沒有絲毫的反應,顯然它已進入了深沉的麻痺狀態;當氣溫下降到4〜0.5丈時,它則進入更深沉的睡眠狀態。由此可見,動物冬眠時神經的麻痺程度,和溫度有密切關係。

  冬眠時,動物體溫顯著下降,身體內的新陳代謝作用變得非常緩慢,僅僅能維持它的生命。而且,一般動物在冬眠前的脂肪比平時增加1〜2倍。這樣不僅可以保持體溫,更重要的是供給冬眠時體內的消耗。冬眠以後,體重就逐漸減輕。如冬眠163天的土撥鼠,體重減輕35%;冬眠162天的蝙蝠,體重可以減輕33.5%。

  那麼,爲什麼每年到一定的時候,動物就會進入冬眠呢?

  科學家從人工條件下進入冬眠的黃鼠身上抽出血液,注射到活蹦亂跳的黃鼠靜脈里,結果,它像被麻醉一樣,很快進人昏睡的冬眠狀態。

  看來,在冬眠動物的血液中,可能含有一種能誘發冬眠的物質。實驗還表明,冬眠時間越長的動物,其血液誘發冬眠的作用越強烈。

  這種誘發冬眠的物質是什麼呢?

  據研究,它是一種存在於血清中的顆粒狀物質,有時這種物質也會粘附到紅細胞上,因而使紅細胞也有了誘發冬眠的作用。

  奇怪的是,科學家還發現,在冬眠動物的血液中,還存在著另一種與冬眠物質相對抗的物質。這種物質在血液中達到一定量時,就會使冬眠的動物甦醒過來。

  這樣看來,動物何時開始冬眠,不僅取決於誘發物質,而且也取決於誘發物質和抗誘發物質比例的變化。科學家推斷:冬眠動物可能一年到頭都在「製造」誘發物質,而抗誘發物質可能是在進人冬眠後開始產生的,並且其產量是直線上升,直到春暖花幵才逐漸減少。當抗誘發物質在血液中的濃度足以控制誘發物質的時候,動物才能從冬眠中甦醒過來……

  至今,人們仍然未完全揭開動物冬眠的奧祕,探索還在繼續進行。科學家認識到,研究動物冬眠不僅妙趣橫生,而且在航天與醫學上有著重大實用價值。