鳳凰,這是畫家常愛畫的題材,目前還有一些商品以鳳凰作爲商標,如火柴、自行車等。畫面上的鳳凰是只長頸的大鳥,全身被覆著五彩斑斕的羽毛,頸部布滿絲狀的羽毛,閃耀金光,有著雞的嘴巴、雙腳和長尾巴……古書上說它的鳴聲,頗似吹簫弄笙的音響。

  在不少古書上,還記有一種名叫鵬鳥或大鵬鳥的鳥兒。這實際上也就是鳳凰。民間傳說,鳳凰飛時有無數鳥兒跟著它飛,所以用表示集羣的「朋」字來表明這個特點。可是,因爲它是鳥兒,就在「朋」字旁再加上個「鳥」字。事實上,在古代的《說文》、《字林》等書上就十分明確地肯定這一點:「朋」字就是古文中鳳凰的「鳳」字。

  在自然界中,要找到完全像古書中和畫面上所描述的那種鳳凰,是根本不可能的。根據中外學者研究後肯定:所有鳳凰的形象,實際上是古人把雉雞美化和神化而成的。

  雉雞,又叫山雞或野雉,在我國分布得很廣。雄雉身體較大,姿容輕健,頰部色紅,羽毛綠色,多雜彩,有金屬光澤,尾羽很長,有美麗的黃斑。雌雉身體較小,體羽大多呈茶褐色。

  人們塑造鳳凰形象的素材,當然是以美麗的雄雉爲藍本,而不是取其貌不揚的雌雉。

  實際上,古書上也有將鳳凰叫做「鵑雞」、「雞趣」的。唐代詩人李白,更明白地告訴我們:「楚人不識鳳,重價求山雞。」把山雞當做鳳凰,可見鳳凰是雉雞的概念早在古代就爲不少人所認可的了。

  不過,也有一些人認爲:鳳凰是遠古時候生存過的一種雉科鳥類,後來因環境的改變,對它生存不利以致滅絕。但是,歷史上,直到距今600多年前的元代,仍記載著有鳳凰的出現,可見滅絕的說法似乎可能性較小,何況至今我們還沒有發現過鳳凰的化石,更沒見過完全像傳說中的那種「鳳凰」。因此,絕大多數動物學家認爲鳳凰是屬於雉雞一類的鳥兒。