在北極的冰天雪地里,棲息著一種小型的哺乳動物,它們體形橢圓,有著小小的耳朵、粗短的尾巴,身長不超過15厘米,看起來很像田鼠。這種動物非常奇特,因爲每隔三四年它們的數量就會突然猛增,仿佛一下子從天而降,遍布北極的各個角落。因紐特人稱之爲「來自天空的動物」,而斯堪地那維亞的農民則直接叫它「天鼠」。這就是科學家們研究了近一個世紀的北極旅鼠。旅鼠雖其貌不揚,卻被稱爲北極的老大,是不是有點匪夷所思?

  原來,旅鼠有著非常驚人的繁殖能力,最多的時候一年能生育七八次,每次可生10多個幼崽。更厲害的是,幼崽只需20多天就可以發育成熟,並且又開始繁育後代。這意味著一對旅鼠夫婦一年內就可擁有成千上萬隻後代,這是多麼令人驚嘆的數字啊,難怪有人以爲這些傢伙一夜之間從天而降了!不過,儘管這種小型哺乳動物繁殖能力很強,但種羣的數量卻不會無限增多,因爲還有很多天敵在虎視眈眈,隨時等待以它們果腹呢,所以旅鼠的數量會發生周期性的變化。

  相比較而言,大家所熟知的大型哺乳動物老虎和大熊貓要想繁殖這麼多後代就沒那麼容易了。它們發育較慢,更推崇「晚婚晚育」。通常只在每年特定的季節才進行交配,每次也只生產幾個後代,隔兩三年才會再次生育,因此一生中繁殖的後代數量十分有限。

  同爲哺乳動物,爲什麼它們的繁殖能力竟有天壤之別呢?其實這完全取決於動物們在自然界的生存「本領」。旅鼠在北極屬於「底層居民」,白鼬、北極狐、雪鴞、賊鷗是它的四大天敵,加上壽命很短,通常只能存活1年左右,只有靠大量繁衍後代才能獲得種羣生存的機會。而老虎等大型動物則處於食物鏈的頂層,幾乎沒有天敵,爲了將更多的精力用於延長壽命、尋找和捕食獵物,就只能實行「晚婚晚育」了。但在如今,由於人類的活動導致環境破壞日益嚴重,適宜它們生存的領地不斷縮小。這些動物常常因爲食物不足而無法生存,自然也就無法很好地完成它們傳宗接代的任務了。