人們通常把珊瑚、瑪瑙當成寶石,仿佛它是礦物。其實,未經加工的天然珊瑚,是呈樹枝形的,所以自古以來,很多人都認爲珊瑚是植物。到十分世紀,還有人把珊瑚的觸手當成花,認爲是一大發現呢。現在,學過動物學的人都知道,珊瑚是低等動物,屬於只有內外兩個胚層的腔腸動物,好像一個雙層口袋。它有一個口,食物由此進去,不消化的殘渣也由此排出。它沒有肛門,口的四周生了許多觸手,這就是古代的人認爲是花的東西。觸手可以捕捉食物,或振動引起水流進入口及腔腸中,而消化水中的小生物。它不能吸收無機物質,所以是動物。

  在珊瑚這一名稱下,包含了很多種類,都是固著生活,而且有共同的特性,都是生活在淺海里;特別喜歡生長在水流快、溫度高、比較清淨的暖海地區。由於大多數珊瑚都可以出芽生殖,而這些芽體並不離開,最後就成爲一個相互連結、共同生活的羣體,這是珊瑚成爲樹枝形的主要原因。珊瑚的每一個單體,我們叫它是「珊瑚蟲」。我們通常所見的珊瑚,就是這些珊瑚蟲的肉體爛掉後所剩下來的羣體的骨骼。有的骨骼質地粗糙,可以用作燒石灰、制人造石的原料;質地好的可以做建築材料。海里常見的珊瑚大多是由這些骨骼堆積成的。

  有些骨骼質地堅密,色澤鮮艷,特別是紅色的珊瑚,人們把它當作寶石,雕琢成種種裝飾品。