全世界目前約有2.2萬種魚,它們分布在幾乎所有尚未受到嚴重汙染的鹹水或淡水環境中。生活在海洋、湖泊、江河和溪流中的這些魚類經歷了數百萬年的漫長進化期,並已習慣了各自不同的生存環境。不同的魚類具有不同的生理機制:淡水魚生活在缺鹽的水域中,所以它們需要把鹽聚集到體內;而鹹水魚則恰恰相反,它們生活在高滲環境中,所以須把多餘的鹽排洩出去。既可以在淡水中生存也可以在鹹水中生存的魚類則更加奇妙,它們同時具有聚鹽和排鹽這兩種生理機制!

  實際上,魚是按照鹽分耐受性進行分類的。只能在狹鹽分範圍的水域中生存的魚被稱爲狹鹽性魚;金魚等淡水魚和金槍魚等海魚,都屬於這種魚類。能在鹽分各不相同的水域中生存的魚被稱爲廣鹽性魚,如大麻哈魚、鰻、產於北美大西洋沿岸的眼斑擬石首魚等,它們既可以從淡水地區遷徙到微鹹的水域,也可以從微鹹的水域遷徙到很鹹的水域–當然,如果鹽分變化很大,它們就需要一段適應期