水上飛機按照其結構類型可分爲兩大類。第一類是浮筒式水上飛機,該類型飛機的機身下有兩個能產生浮力的雪茄菸形浮筒;第二類是船身式水上飛機,因機身外形酷似船而得名。船身式水上飛機靠機身產生浮力,爲了保持平穩,在左右機翼下還各有一個小浮筒。如今,人們又發明了能在陸地機場起飛和降落的水上飛機,稱爲兩棲飛機。兩棲飛機的機身或浮筒上裝有供陸上起飛和著陸用的起落架。按照用途劃分,水上飛機又可分爲救援海上遇難船隻的海上救護機、從海里汲水去撲滅森林大火的滅火機、給航行的船隻運送給養的運輸機以及從海上起飛奔赴戰場的海上戰鬥機。