護衛艦是以執行海上警戒、護衛爲主要作戰任務的一種中小型水面戰鬥艦艇,多用於近海沿海地區的海上防衛,並爲商船和後勤編隊護航,同時也可參與水面艦艇編隊的協防、警戒,因而被稱爲「海上保護神」 。

  從當今護衛艦的發展現狀看,小型護衛艦(滿載排水量在2000噸以下)仍在各國海軍特別是第三世界國家海軍中起著骨幹作用。

  小型護衛艦由於噸位有限,續航力小,因此主要用於近海和沿海地區作戰。

  用途相對專一,武器裝備以火炮爲主,根據反潛、反艦和防空需要,一般只配備一種飛彈。

  大型護衛艦(滿載排水量2000~4000噸)主要在傳統海軍強國中發展、建造。

  許多現代化的大型護衛艦滿載排水量都已超過4000噸,武器裝備強大,一般配有對艦和防空兩種飛彈,並多搭載直升機。

  主要用海上艦艇編隊的防空、反潛協同作戰,同時也可單艦完成各種攻擊和防衛作戰任務。