早期的燧發槍(步槍原型)口徑平均13.7毫米,到19世紀60年代,大多數軍用步槍口徑己減小到11毫米。1942年,德國STG44突擊步槍首先使用7.62毫米步槍彈。20世紀60年代越南戰爭中,美軍通過研究得出結論:步槍的作戰距離無需超過400米,用高射速、小口徑的輕彈頭代替大威力的7.62毫米彈頭,可提高殺傷效果,而且經濟性更好。同時,採用多發彈頭組成 齊射 方式,即一次發射多發小口徑彈頭,其命中的可能性比發射一發大威力槍彈高得多。因此,美軍於60年代中期換上了5.56毫米的M16小口徑步槍。到80年代,大多數國家完成了步槍的 換裝 ,口徑基本爲5.56毫米。