核潛艇和常規潛艇最大的區別是動力來源不同,核潛艇是由核動力裝置來提供動力的,普通潛艇則是利用電動機而獲得動力的。核潛艇的核動力裝置由核反應堆裝置、循環泵、蒸氣發生器和渦輪機等組成。核反應堆裝置工作時,核燃料在反應堆內裂變產生高溫。當循環管路中的壓力經過反應堆時,吸收了大量熱能,在循環泵的作用下,高溫壓力水進入蒸汽發生器,使流經發生器內的水變成高溫高壓蒸汽。高溫高壓蒸汽衝動渦輪機的葉輪轉動,艇上的螺旋槳推進器也就被葉輪帶著一齊轉動了,從而完成了原子能一一熱能一一機械能的轉換。由於核裝置釋放的能量大,且持續時間很長,因而核動力潛艇推進器的功率極大,水下航速30多節,航程達幾十萬海里。如果核裝置出現故障,那也沒有多大關係,艇上的推進器由應急電動機提供動力,使潛艇能繼續航行。