帆船本身沒有動力,靠風力鼓動船帆航行。因此,相對船身而言,帆通常做得很寬大,從而能充分利用風力。帆船順風航行時速度相當快,可是,它遇到頂風時,如何航行呢?掛在桅杆上的風帆可以根據風向隨時改變角度。帆船逆風行駛時,常常側轉船身,使帆與船身形成一定的角度,帆的一面鼓滿風,另一面所受的壓力較小。船體利用這種壓力差前進。這樣前進時,船的行進方向與目的地方向有偏差,因此,帆船航行一段時間後,需要通過調整帆的方向,來改變航向,從而呈“之”字形前進。