在嚴寒的冬季,北方的港灣和海面常常會結冰,阻塞航道,這時,往往需要使用破冰船進行破冰。破冰船爲什麼能破冰呢?同其他船相比,破冰船的船體結構特別堅實,船殼鋼板比一般船舶厚很多;船身寬,便於在冰層中開出較寬的航道,船身短(一般船的長寬之比約爲7:1-9:1,破冰船是4 : 1),進退和變換方向靈活,易於操縱;吃水深,可以破碎較厚的冰層,功率大、航速高,向冰層猛衝時,產生的衝擊力大;它的船頭呈折線,使船頭底線與水平線成斜角,船頭可以 爬 上冰面;此外船頭、船尾和船腹兩側,還備有很大的水艙作爲破冰設備。正是這些特點,使得破冰船能夠輕易地在冰封的水面上開闢航道。