滑翔機是人類製造的最早的能在天空飛翔的飛行器,它的外形各式各樣,主要有固定翼滑翔機和懸掛式傘翼滑翔機兩種。滑翔機沒有動力裝置,但也能飛翔。它由滑翔機運動員在傾斜的山坡上跑步推入空中而起飛。或者由絞車、汽車或飛機牽引起飛,近代出現的動力滑翔機上裝有小型輔助發動機,無需外力牽引,可以自行起飛升空,達到預定的高度以後,再關閉發動機滑翔飛行。滑翔機可以利用地面或山谷形成的上升氣流平飛或升高,如果沒有上升氣流,也可依靠自身重力的向前分力作爲飛行動力。另外,人們還把滑翔機飛機前進的距離與下沉高度之比作爲滑翔比,以比來衡量滑翔機的性能。