20世紀70年代末80年代初,歐美國家開始流行一種很奇怪的疾病。病人大多表現爲肺炎似的症狀,如長期發熱、咳嗽,有些病人表現爲慢性腹瀉,體重減輕,以後又出現黴菌感染。奇怪的是,對於這種看起來很普通的症狀,使用任何藥物都沒有效果,大約4-5年後,這些病人幾乎都被死神奪走了生命。爲了揭示這種可怕疾病的內幕,科學家經過大量調查研究,在1981年終於發現了此病的病原體——一種毫不起眼的病毒。正是這種病毒,像瘟疫一樣在世界範圍內迅速蔓延。由於該病能使人體免疫功能幾乎失去作用,所以被命名爲 獲得性綜合免疫缺乏征 ,英文縮寫爲 AIDS ,漢語讀音爲 愛滋 。由於愛滋病尚無疫苗預防,發病後又無特效藥治療,且死亡率極高,所以被稱爲 20世紀的瘟疫 。